দক্ষিণ-পশ্চিমে, সূর্যাস্তের শেষ রঙগুলি আকাশের রিমকে আলোকিত করেছিল, একটি অর্ধচন্দ্র এবং দুটি গ্রহ উপরে সারিবদ্ধ। এটি একটি চমত্কার দৃশ্য ছিল, কিন্তু একটি যে সবাই উপেক্ষা করছিল. পরিবর্তে, সমস্ত চোখ কয়েক মাইল দূরে একটি বাধা দ্বীপে কৃত্রিম আলোর একটি উজ্জ্বল প্যাচের দিকে নিবদ্ধ ছিল। সেখানকার আলোগুলি একটি ছোট, সরু সূঁচের উপর ফোকাস করা হয়েছিল – একটি পিকআপ ট্রাকে লঞ্চ প্যাডে নিয়ে যাওয়ার মতো যথেষ্ট ছোট।

বছরের পর বছর ধরে, ইলেক্ট্রন রকেট এবং এর পিছনের কোম্পানিটি ভার্জিনিয়া লঞ্চ সাইটের অচলাবস্থায় আটকে ছিল, বিভিন্ন অনুমোদনের অপেক্ষায় ছিল—নিয়ন্ত্রক সংস্থাগুলিকে একে অপরের সাথে পর্যাপ্ত কাগজপত্র ভাগ করে নেওয়ার জন্য সবাইকে বোঝানোর জন্য যে লঞ্চটি নিরাপদ ছিল। তারপর আবহাওয়া এবং বছরের শেষের ছুটি লঞ্চটিকে পিছনে ঠেলে দেয়। কিন্তু মঙ্গলবার, সবকিছু কল্পনা করা সম্ভব হিসাবে মসৃণভাবে চলে গেছে, এবং লঞ্চ উইন্ডোটি খোলার সাথে সাথে ইলেক্ট্রনটি কক্ষপথে চলে গেছে।

লঞ্চটি রকেট ল্যাবের জন্য গুরুত্বপূর্ণ, যা কিছু উপায়ে কোম্পানির ভবিষ্যতকে তার ভার্জিনিয়া অপারেশনে বিনিয়োগ করেছে। তবে এটি লঞ্চ সাইটের জন্যও গুরুত্বপূর্ণ, যা একটি স্পেসপোর্ট হিসাবে বিল করা হয় তবে পৃথিবী ছেড়ে খুব বেশি ট্র্যাফিক দেখতে পায়নি।

সেই লঞ্চের কথা

ইলেক্ট্রন একটি অপেক্ষাকৃত ছোট রকেট, কক্ষপথে মাত্র কয়েকশ কিলোগ্রাম রাখতে সক্ষম, তাই উৎক্ষেপণের অভিজ্ঞতা শাটল, এসএলএস এবং ফ্যালকন হেভির মতো বিশাল যানবাহন থেকে খুব আলাদা। এটি ফ্যালকন 9-এর থেকেও বেশ খানিকটা ছোট। তাই লঞ্চের অভিজ্ঞতা রকেট উৎক্ষেপণের অভিজ্ঞতা কেমন হয় সে সম্পর্কে আমি অন্যদের কাছ থেকে যা শুনেছি তার থেকে অনুরূপভাবে ভিন্ন। (আমার একমাত্র পূর্ব অভিজ্ঞতাটি 40 বছরেরও বেশি আগে একটি অস্পষ্টভাবে মনে রাখা হয়েছিল।)

যদিও ইলেক্ট্রনটি তখনও দুই মাইল দূর থেকে দৃশ্যমান ছিল কারণ এটির নীচে প্রথম অগ্নিশিখা দেখা গিয়েছিল, এটি লঞ্চ প্যাড থেকে বেরিয়ে যাওয়ার সাথে সাথে এটি দ্রুত অদৃশ্য হয়ে যায়, রাতের লঞ্চের জন্য ধন্যবাদ আপনি উজ্জ্বল শিখাগুলি দ্রুত দেখতে পেয়েছিলেন। প্রায় একই সময়ে দুই মাইল দূরে লঞ্চ প্যাড থেকে শব্দ আসে। আমি যে সেরা বর্ণনাটি পড়েছি তা বেস রেজিস্টারে স্থানান্তরিত ফ্যাব্রিক ছিঁড়ে যাওয়ার শব্দের সাথে তুলনা করে। যথেষ্ট ভারী রকেটে, খাদ একটি শারীরিক সংবেদন তৈরি করতে যথেষ্ট শক্তিশালী; ইলেক্ট্রনের সেই পাঞ্চের অভাব ছিল।

এর কম ওজনের অর্থ হল ইলেক্ট্রন তাড়াহুড়ো করে প্যাডটি ছেড়ে দিয়েছে। ভারী লঞ্চ যানগুলি প্রায়শই প্যাড ছাড়ার কিছুক্ষণ পরেই ইতস্তত করে বলে মনে হয়, আমার মনকে মেনে নিতে কষ্ট হয় যে তাদের ত্বরণ তাদের মহাকাশে পাঠানোর জন্য যথেষ্ট। যদি ইলেক্ট্রনের সমতুল্য মুহূর্ত থাকে তবে এটি শুরু হওয়ার সাথে সাথেই এটি শেষ হয়ে গেছে।

সেখান থেকে, লঞ্চটি শুষ্ক, ঠান্ডা এবং অসম্ভব পরিষ্কার আকাশ থেকে উপকৃত হয়েছিল যা পূর্ব উপকূলের শীতকালে বিশেষভাবে দেখা যায়। প্রধান ইঞ্জিনগুলি বন্ধ হওয়ার সাথে সাথে জিনিসগুলি অন্ধকার হয়ে গিয়েছিল, কিন্তু দ্বিতীয় পর্যায়ের ইঞ্জিনটি দখল করার সাথে সাথে কিছুটা আলো দ্রুত ফিরে আসে। দ্বিতীয় পর্যায়টিও বন্ধ হওয়ার কয়েক মিনিট আগে পর্যন্ত খালি চোখে অস্পষ্টভাবে দৃশ্যমান ছিল। এই সময়ে, দ্বিতীয় পর্যায়ের নীচে কয়েকটি বস্তু সংক্ষিপ্তভাবে দৃশ্যমান ছিল-সম্ভবত প্রথম পর্যায় এবং/অথবা ফেয়ারিংগুলি উচ্চতায় সূর্যালোকের শেষটি ধরা বা বায়ুমণ্ডলে উত্তপ্ত হওয়া।

পরবর্তী প্রতিবেদনগুলি ইঙ্গিত দেয় যে বোর্ডে থাকা তিনটি উপগ্রহ সফলভাবে পৃথক হয়ে গেছে এবং তাদের অপারেটর, Hawkeye360 এর সাথে যোগাযোগ স্থাপন করেছে, যা তাদের পৃথিবীতে রেডিও উত্সগুলি ট্র্যাক করতে ব্যবহার করবে।